3D Printing in the Army: Here’s how

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3D Printing in the Army: Here’s how
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{:en}Military Applications of 3D Printing

DON’T CLICK OUT YET, I know this type of article is a bit clichéd and usually points out the dangers of 3D printing (i.e. the power to create anything). But, this is not the case here, at all.

3D Printing can create anything. Thus it is no surprise that the military (especially the United States’ one) already utilizes it, and has already made several breakthroughs. Here is a compiled list of all the uses that the military has found, up to date, for 3D Printing (plus some other possibilities for it in the end).

Okay, we cannot print a War Machine or Iron Man suit, yet, or an exoskeleton, but there are also interesting and noteworthy uses.

I am pretty sure that while researching this I got into an NSA watch list.

1. Guns & Gun Parts

AR-15 Rifle with crutial 3D Printed Parts (Source:

Of course every article about the military uses of 3D printing should start with 3D Printable weaponry. Plus, we have gone a long way since that one 3D Printable gun that has been floating around the web. Now, we can print full-fledged and working AR-15 rifles (or, at least, modifications of it, including parts of the main body and firing mechanism), and a 1911 semi-automatic pistol.

It is fascinating how designers and engineers managed to handle the pressures and temperatures that occur during the firing of a bullet with materials similar to Lego bricks.


2. Soldier equipment

Shapeways profile
3D Printable Helmet GoPro Mount (Source:

We use 3D Printing to repair stuff all the time, be that cars, watches, you name it. Why would the military not do exactly the same thing? Instead of waiting for a new car part or helmet mount or any add-on, they can just print it; always assuming that plastic is a suitable substitute.


3. Bullets

3D Printable bullets
A batch of 3D Printed Bullets (Source:

Yes, this is a thing. Though I am not sure whether they are used by the actual military, they are here and they work. Simple 9mm 3D Printed bullets can go supersonic with the right amount of gunpowder, stay in one piece, until they hit their target at least, and are fairly accurate, considering they are made of plastic on a low-end 3D FDM Printer. If you need to see it for yourselves, here is a video.


4. Drones (Not Quad copters)

3D Printed UAV
Russia's First 3D Printed Drone (Source:

Recent news from Russia: In June they unveiled their first 3D Printed Surveillance drone. It was not only a static model, but it was the one that can fly in an operational radius of 50km. It weighs 1.8 kg, takes 1 day to print and 20 minutes to assemble. For the military, using such a device before a mission execution, surveillance, or tactical espionage, is a no brainer. It is very cheap, very light, and extremely disposable and re-buildable. Note that such a drone is a first because it follows the design style of the “Predator” UAV. Partially 3D Printed drones have already seen and are currently seeing wide use within and outside military contexts.


5. Robots

Atlas robots
Boston Dynamics Robots with 3D Printed Parts (Source:

What if, instead of sending people to scan an area, deal with a hostage situation, or defusing a bomb, we could send a robot? And what if that robot can be 3D Printed? (Its skeleton at least, the electronics cannot, as of yet, be 3D Printed). Well, this can happen, and has already happened. While robots with such functions are not a new concept, idea, or invention, 3D Printable ones, like ones from Boston Dynamics.
I mean, we all have seen that one human-like robot we all can make and 3D print at home right? It is not that difficult to think that the military, that has many more millions to spend than any of us, could develop that concept even more and make a robot with skills comparable to those of humans.

// 6. Meals

3D Printable Pizza
3D Printing food is already real and affordable (Source:

This fact goes a bit into the “fantasy” territory of 3D Printing, along with printing with glass and printing entire houses, but it is here, and it is actually being used by the US military. The main idea is that instead of having to issue ready rations (MRE’s) that are standardized and identical for every soldier, their meals will be altered based on their preferences and their dietary needs. Note that this program is supposed to work with wearable physiology sensors, and thus create the ideal meal for each combatant. In my opinion, there ust also be some psychological reasons behind such investiments, that is, to make the soldiers feel more comfortable during overseas battles and reduce the possibility of what is called a "shell shock".

These are the uses I can confirm, but there are other plausible uses that either the military is thinking of or have neglected, or my research was not extensive enough.


1. Any fan/pop culture item from Thingiverse/MyMiniFactory

Vader Model
Darth Vader from Thingiverse (Source:

Be that wrenches, Darth Vaders, or Karambit knives, this is not such a crazy idea. One key factor in the effectiveness of any army or task force is the individual soldier’s psychology. Printing them something that may make them laugh or have a breath of good time while overseas will be sure to help him or her feel focused, concentrated, and not oppressed, foreign and depressed. Not that the army does not do a good enough job already, but every bit is important when it comes to psychology. It is in the little things.


2. Any tool from Thingiverse/MyMiniFactory

The ultimate workspace must-have
Source is from the download page below

Although plastic tools may be undermined by the military, as they have metal tools of their own, and they resemble Bob the Builder toys, they are surprisingly strong and effective. It would not be a problem if the files for them were in the computer or SD-card, just in case.


3. Decoys (Especially for the Navy)

3D Decoys
3D Printable Decoys could work and be launched like torpedoes (Source:

I am not an army specialist, and all I know about military reality are from videogames, movies and some documentaries. But, I presume that having a cheap decoy around can be useful, especially for the Navy that has to deal with SONAR and other echolocation technologies. I believe it would be prosperous for them to have 3D Printable decoys ready for any case. At any size, they are super-cheap and replaceable to make.
Of course there may be problems with this, like for example, how will it be launched without triggering any alarms, but it is still a cool concept to think about.

And that pretty much concludes my experience with 3D printing used in the military. If anyone has any further additions or information, please mention it in the comments, and it you would want me to add this to the article itself.
As a final thought, be aware when looking for such information around the web, because you never know who might be watching you.
Happy printing.


{:}{:es}Aplicaciones militares de la impresión 3D

NO HAGAS CLIC para salir todavía, sé que este tipo de artículo es un poco cliché y por lo general señala los peligros de la impresión 3D (es decir, el poder de crear cualquier cosa). Pero, este no es el caso aquí, en absoluto.

La impresión 3D puede crear lo que sea. Por lo tanto no es de extrañar que el ejército (especialmente el de los Estados Unidos) ya lo utilice, y  ya haya realizado varios avances. He aquí una lista compilada de todos los usos que la milicia ha encontrado, hasta la fecha, para la impresión 3D (además de algunas otras posibilidades para esta en el final).

De acuerdo, no puede imprimir una máquina de guerra o el traje de Iron Man, aún, o un exoesqueleto, pero también hay usos interesantes y dignos de mención.

Estoy bastante seguro de que mientras realizaba esta investigación entré en una lista de vigilancia de la NSA.

1. Armas y partes de armas.

AR-15 Rifle con partes impresas en 3D (Fuente:


Por supuesto que cada artículo sobre los usos militares de la impresión 3D debe comenzar con armamento imprimible en 3D.  Además, hemos recorrido un largo camino por causa de aquella arma para imprimir en 3D que sigue flotando alrededor de la web. Ahora, podemos imprimir rifles  AR-15 rifles en toda regla y trabajar fusiles (o, al menos, modificaciones de la misma, incluyendo partes del cuerpo principal y el mecanismo de disparo), y una pistola semiautomática 1911.

Es fascinante cómo los diseñadores e ingenieros lograron manejar las presiones y temperaturas que se producen durante el disparo de un arma de fuego con materiales similares a los ladrillos de Lego.


2. Equipamiento para soldados

Shapeways profile
Montura para Go pro imprimible para un casco (Source:

Utilizamos la impresión 3D para reparar cosas todo el tiempo, ya sea coches, relojes, lo que sea. ¿Por qué los militares no harían exactamente la misma cosa? En lugar de esperar por una nueva pieza de auto o un casco de montar o cualquier complemento, pueden simplemente imprimirlo; siempre asumiendo que el plástico es un sustituto adecuado.

3. Balas

3D Printable bullets
Un lote de balas impresas en 3D (Fuente:

Sí, esto existe. Aunque no estoy seguro de si son usadas por el ejército real, ellas están aquí y funcionan. Las balas de 9 mm simples impresas en 3D pueden volverse supersónicas con la cantidad correcta de la pólvora, mantenerse en una pieza hasta que lleguen a su destino, al menos, y son bastante precisas, teniendo en cuenta que están hechas de plástico en una impresora 3D FDM de gama baja. Si necesitan verlo por ustedes mismos, aquí hay un video.


4. Drones (No cuadracopteros)

3D Printed UAV
Primer Dron impreso en 3D de Rusia (Fuente:

Noticias recientes de Rusia: En junio se dio a conocer su primer avión no tripulado de vigilancia Impreso en 3D. No era un modelo estático solamente, sino que era el único que puede volar en un radio operativo de 50 km. Su peso es de 1,8 kg, se lleva 1 día de impresión y 20 minutos de ensamblaje. Para los militares, utilizar un dispositivo de este tipo antes de la ejecución de una misión, vigilancia o espionaje táctico, es una obviedad. Es muy barato, muy ligero, y extremadamente desechable y re-edificable. Nótese que un dron de este tipo es de primera, dado que sigue el estilo de diseño del UAV "Predator". Parcialmente los Drones impresos en 3D ya se han visto y están percibiendo actualmente un amplio uso dentro y fuera de contextos militares.


5. Robots

Atlas robots
Boston Dynamics Los robots con piezas impresas en 3D (Fuente:

¿Qué pasa si, en lugar de enviar a la gente a explorar un área, frente a una situación de rehenes, o a desactivar una bomba, pudiéramos enviar un robot? ¿Y qué tal si ese robot puede ser impreso en 3D? (Su esqueleto, al menos, la electrónica/los electrónicos no pueden, hasta el momento, ser impresos en 3D). Bueno, esto puede suceder, y de hecho ya sucedido. Mientras que los robots de esas funciones no son un nuevo concepto, una idea o invención, los imprimibles en 3D lo son, al igual que los de Boston Dynamics.
Es decir, todos hemos visto aquel robot de apariencia humana que todos podemos realizar e imprimir en 3D en casa, ¿cierto? No es tan difícil pensar que los militares, que tiene muchos más millones para gastar que cualquiera de nosotros, podría desarrollar ese concepto aún más y hacer un robot con habilidades comparables a los de los humanos.


6. Comidas

3D Printable Pizza
La comida impresa en 3D es actualmente real y asequible (Fuente:


Este hecho entra un poco en el territorio "fantasía" de la impresión 3D, junto con la impresión con el vidrio y la impresión de casas enteras, pero está aquí, y en realidad está siendo utilizada por el ejército de Estados Unidos. La idea principal es que en lugar de tener que emitir raciones listas (MRE’s) que son estandarizadas e idénticas para todos los soldados, sus comidas se verán alteradas en función de sus preferencias y necesidades alimenticias. Nótese que este programa está hecho para funcionar con sensores fisiológicos wearable, y de este modo crear la comida ideal para cada combatiente. En mi opinión, también debe haber algunas  razones psicológicas detrás de tales inversiones, es decir, hacer que los soldados se sientan más cómodos durante las batallas en el extranjero y reducir la posibilidad de lo que se denomina una "neurosis de guerra".

Estos son los usos que puedo confirmar, pero hay otros usos plausibles que, o bien el ejército está pensando o han dejado de lado, o mi investigación no fue lo suficientemente amplia.


1. Cualquier artículo de cultura fan/pop de Thingiverse / MyMiniFactory.

Vader Model
Darth Vader, de Thingiverse (Fuente:

ya sean  wrenches, Darth Vaders, o Karamit knives, esto no es una idea tan loca. Un factor clave en la eficacia de cualquier ejército o fuerza especial es la psicología individual del soldado. Imprimirles algo que pueda hacerles reír o tener un respiro, mientras están en el extranjero indudablemente les ayudará a sentirse enfocados, concentrados, y no oprimidos, foráneos y deprimidos. No es que el ejército no haga un trabajo bastante bueno ya, pero cada bit es importante cuando se trata de la psicología. Esto es en las pequeñas cosas.



2.Cualquier herramienta de Thingiverse / MyMiniFactory


The ultimate workspace must-have
La fuente de la página de descarga viene abajo

Aunque las herramientas de plástico pueden ser socavadas por los militares, ya que tienen herramientas de metal de su propiedad, y se asemejan a los juguetes de Bob el constructor, son sorprendentemente fuertes y eficaces. No sería un problema si los archivos para ellos estuvieran en el ordenador o en la tarjeta SD, por si acaso.


3. . Señuelos (Especialmente para la Marina)

3D Decoys
Los señuelos imprimibles en 3D podrían funcionar y ser lanzados como torpedos (Fuente:

No soy un especialista del ejército, y todo lo que sé acerca de la realidad militar viene de videojuegos, películas y algunos documentales. Pero, supongo que tener un señuelo a la mano puede ser útil, en especial para la Marina, que tiene que lidiar con SONAR y otras tecnologías de ecolocalización. Creo que sería próspero para ellos tener señuelos para imprimir en 3D listos para cualquier caso. En cualquier tamaño, son súper baratos y reemplazables.

Por supuesto, puede haber problemas con esto, como por ejemplo, cómo ponerlo en marcha sin activar ninguna alarma, pero sigue siendo un concepto genial que pensar.

Y con eso concluyo más o menos mi experiencia con la impresión en 3D utilizado en el ejército. Si alguien tiene cualquier adición o información adicional, por favor mencione en los comentarios, y que querría que añadir que el propio artículo.

Cómo reflexión final, mantente al tanto cuando busques dicha información en la web, porque nunca se sabe quién puede estar observándote.

Diviertete imprimiendo.



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Profile photo of Nick Kalogeropoulos

Written by 

I am a high school student from Athens, and I have been practicing 3D Design and 3D Printing for 3 years now. I am excited to see how far this technology can go for a casual but passionate maker.

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19 thoughts on “3D Printing in the Army: Here’s how

  1. Not sure how well a 3d printed part would hold up to the heat and stress of firing. Only one way to find out 😎

    1. The AR is really the only part that can be 3d printed, and that was with a industrial grade printer not your run of the mill “Ultimaker”. you can do it on a desktop printer but it would take a lot of trial and error to get one to fit. I don’t know what kind of stresses that ABS or PLA can take but I don’t think it would last more than a few rounds. As for the “Liberator” pistol it is a one use pistol. I wouldn’t use anything bigger than a 32 cal. That’s what they did with the one in WWII they were dropped over occupied France. The Resistance would use it on German Solders then take there guns and ammo. I wouldn’t even try to shoot one

      1. Obviously you know better than any of us here. The only instance I know of the Liberator being fired is in “Elementary” (S2E1 if I am not mistaken). He had to change barrels every time and it only took a specific caliber. When he tried another caliber, of course it did not end well for him. But still, it did its job, considering it has no serial number and its cost is below the 30$ mark

  2. bb

    The Liberator is out there, and as long as you use a high strength material it should hold up to slow firing of a lower caliber rifle

  3. It is a sad state of affairs when it is the militry driving the leading edge of technologies that would be a tremendous benefit to all mankind.


  4. It is good to educate people of the uses within the military than 3d printing can have that are not always directly related to GUNS!

  5. that exo skeleton suit is just around the corner………..a couple of clicks away

  6. i dont really like use the 3d printer for make weapon

    1. Then don’t use it for that, there are a lot of good stuff you can print like a hand crank fan or donate your printer time to make artificial hands for kids. The truth is the there are those people out there bent on doing evil my hope is that the will try to build a weapon of some sort, then try and use it and either get themselves thrown in jail or at worst get themselves killed. I hope you stay true to your conviction.

  7. In the words of Darth Vader, “Impressive . . .most impressive!” I am a military brat (step-dad was an Army Chopper pilot, so I have had my share of MRE’s. Having meals that could be tailored to my likes would be very nice, over the stock flavors and choices.

  8. 3D Printers are so cool!
    I didnt realize they could do so much.

  9. Это фантастически,я и не знал что можно так легко при помощи 3D принтера сделать столько замечательных вещей!

  10. It is so cool what these 3D printers can doo!!

  11. Can’t wait to see some drones being printed

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